El retrovisor

Reconstrucción del histórico Bentley Corniche de 1939

Bentley ha recreado uno de sus emblemáticos modelos, un coche único  perdido hace  mucho tiempo.

Hablamos del Corniche realizado el año  de 1939 por el carrocero Mulliner sobre la base del R Type Continental, un modelo que estaba pensado lanzarse en octubre de aquel año.

El estilo del Corniche suponía un cambio radical frente a los Bentleys tradicionales de los años 20 y 30,  con su carrocería Streamlining, muy aerodinámica  para ayudar a ofrecer una mayor velocidad y rendimiento. El Corniche original se perdió en Francia en 1939 al estallar la Segunda Guerra Mundial. Había sufrido importantes daños en un accidente de tráfico mientras realizaba pruebas en carretera en Francia en agosto de 1939. Enviado para ser reparado, el chasis llegó a la planta de Bentley en Derby, pero la carrocería fue destruida en un bombardeo en Dieppe.

La idea de su reconstrucción

El proyecto de reconstrucción se inició originalmente hace varios años por voluntarios de la Fundación WO Bentley Memorial y la Fundación Sir Henry Royce Memorial, pero se presentó internamente en febrero de 2018 al presidente y director ejecutivo de la firma, Adrian Hallmark, quien tomó la decisión de que se llevara a cabo como parte de la celebración en 2019 del centenario de la marca.

El proyecto  recayó en la división Mulliner, donde desde la década de 1970 se construyen automóviles únicos para usuarios muy especiales, incluidas familias reales.

La carrocería se ha realizado, a mano, siguiendo cada detalle del original a partir de dibujos cedidos por la familia de George Paulin, autor de la misma

A partir de los dibujos técnicos originales y las habilidades del personal de Mulliner, este Corniche único ha sido reconstruido en Crewe utilizando componentes mecánicos originales del Corniche y MkV,  y un chasis y carrocería completamente nuevo, idéntico en cada detalle al original.

Un complejo proceso

Muchas de las piezas que se habían producido para fabricar más modelos Corniche se conservaron hasta principios de la década de 1970 antes de venderse a especialistas y coleccionistas. En  2001, el historiador del automóvil y ex director de Bentley, Ken Lea, decidió tratar de usar piezas originales como base para una recreación del Corniche.

El proyecto se basó en Derby, con voluntarios reuniendo información y piezas para ensamblar el chasis. En 2008 se quedaron sin dinero pero, afortunadamente,  Bentley Motors proporcionó una inyección de fondos, y se comenzó a trabajar en el bastidor de fresno y la carrocería de aluminio con los carroceros Ashley & James en Lymington, Hampshire. La carrocería se recreó a partir de los dibujos cedidos  por la familia del diseñador original del automóvil, George Paulin.

Muchos miembros del equipo de Mulliner y de Bentley Motors dedicaron su tiempo personal a trabajar en el Corniche.

Se hizo a mano toda la chapa,  el departamento de pintura pasó muchas horas produciendo muestras de color del color del cuerpo principal de Imperial Maroon y el destello lateral de Heather Grey a partir de las limitadas descripciones disponible.  El Jefe de Diseño de Interiores, Darren Day, y su equipo produjeron diseños CAD para los asientos y molduras de puertas derivados de investigaciones históricas detalladas; y el equipo de acabado de Mulliner trabajó a partir de los diseños para crear un interior apropiado para la época en el estilo típico de Vanvooren, utilizando la piel correcta de Connolly Vaumol, la tela del oeste de Inglaterra y la alfombra de un rollo descubierto en un almacén.

Interior realizado en el estilo típico Vanvooren, y un complicado trabajo para doblar las secciones de madera

En el taller de Mulliner, el maestro carpintero de la firma, Gary Bedson, diseñó una cabina de vapor para permitirle doblar secciones de madera para los bordes de las ventanas interiores, a menudo pasando más de una hora envuelto en vapor solo para lograr unos pocos grados más de curvatura. Otros miembros del equipo trabajaron duro para recrear la rejilla frontal, utilizando CAD para analizar el flujo de aire y diseñar cada listón individual, que luego fueron formados a mano durante tres meses. Seis aprendices de Mulliner, uno de los cuales incluso creó una auténtica bandeja de herramientas para el maletero del Corniche, también estuvieron involucrados.

Se ha recreado hasta el último detalle como la caja de herramientas

La agitada vida del Corniche original de 1939

A fines de la década de 1930, el piloto griego André Embiricos encargó un Bentley deportivo, basado en el viejo chasis del 4¼ litros. Fue diseñado por  Georges Paulin y construido por el carrocero francés Pourtout. Aunque era un encargó particular, fue muy admirado y secretamente alentado por algunos ingenieros y responsables de  Bentley, que estaban convencidos de que la fábrica debería producir una versión más deportiva de la futura berlina MkV.

Se acordó que el Corniche debería construirse como un prototipo para desarrollar la idea. Tendría un chasis ligero, construido con acero de calibre más delgado que el estándar, equipado con una versión del motor MkV asociada a un cambio creado exprofeso, con overdrive.  El Corniche fue construido como una colaboración entre Bentley y terceros como Georges Paulin, el diseñador de automóviles francés autor de la carrocería y Carrosserie Vanvooren en París, que la construyó.

El automóvil se completó en mayo de 1939 y se probó en el circuito de carreras de Brooklands, donde alcanzó más de 100 mph, una mejora significativa frente al  MkV estándar. La racionalización acababa de comenzar a adoptarse en los automóviles de producción de la época, por lo que las líneas suaves de Corniche se adelantaron a su tiempo. Al menos se había reconocido que el enorme y tradicional radiador vertical de un Bentley  afectaba negativamente la velocidad máxima, y ​​la nariz lisa del Corniche era una reacción directa a esa idea.

El cuerpo sin pilares y el anclaje de las puertas  también era extremadamente innovador para la época, y las complicadas curvas de las aletas delanteras y los largos barridos de las traseras estaban muy lejos de los diseños típicos de entonces. En la Gran Bretaña de los años treinta, esto era pura fantasía hecha realidad.

En el primer accidente choco contra otro vehículo

Después de Brooklands, el Corniche fue a Francia para realizar pruebas en carretera, pero en julio de 1939 sufrió un accidente y regresó a Vanvooren para reparaciones y mejoras. Cuando se completó, el 8 de agosto, fue recogido por un piloto de pruebas de Bentley, que se dirigió directamente a la sede de Bentley en Chateauroux, base de las pruebas. Fue cuando se acercó al cuartel general que un automóvil se detuvo frente al Corniche, cuyo conductor se vería obligado a realizar una maniobra de esquiva y chocó contra un árbol, sufriendo importantes daños.

En el segundo, terminó volcando

El Corniche se exhibiría en el Salón del Automóvil de Earls Court y en París a finales de ese año, por lo que no había tiempo que perder. Se separó la carrocería del chasis. La primera fue enviada a un taller de reparación en Francia mientras que el chasis regresó a Crewe.

La carrocería del  Corniche finalmente se completó en Francia y se transportó a Dieppe para ser enviado a Inglaterra. Sin embargo, un error de administración en los muelles causó un retraso, y mientras el cuerpo de Corniche estaba almacenado esperando ser enviado, fue destruido cuando Dieppe fue bombardeado durante la Segunda Guerra Mundial.

La imagen que no se pudo ver en los salones del Automóvil de Earls Court y de París: la II Guerra Mundial había estallado

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